«Que nadie espera nada seguro de la astronomía, pues nada cierto nos ofrece; si al abandonar esta disciplina alguien toma por verdadero lo que fue hecho para otro uso acabará más loco que al meterse en ella.» - Copérnico

El espacio, con su sistema solar, sus galaxias, sus estrellas y sus planetas, resulta impresionante por su inmensidad y complejidad. Con tanto por conocer, y con esa sensación que tenemos de saber tan poco, la fascinación es totalmente comprensible.

¿Qué es un agujero negro? ¿Qué fue lo que provocó exactamente el Big Bang? ¿Cómo funcionan exactamente las fuerzas gravitacionales? ¿Será posible viajar por la galaxia en un futuro? Todas estas preguntas (y más) que nos solemos plantear de niños no se suelen aclarar mucho más conforme crecemos. De hecho, las mentes más brillantes de la ciencia (astrónomos y expertos en física) tampoco tienen una respuesta.

Esto se debe a que, en realidad, somos bastante «novatos» en el juego de investigar el universo. Claro, creemos que tenemos algunos telescopios bastante buenos, sabemos un poco sobre la formación de estrellas y observamos las ondas gravitacionales. No obstante, cualquiera que tenga un mínimo conocimiento sobre estas cosas te dirá que solo estamos viendo la punta del iceberg y que hay mucho más por descubrir.

Esta es la razón por la que la industria espacial está tan ocupada, y por la que hay más trabajo en estudios e investigación espaciales de los que nunca se hubiera imaginado.

En este artículo, nos centraremos en tres de las principales disciplinas del estudio del espacio: la cosmología, la astronomía y la astrofísica. Aunque las tres disciplinas se superponen y sirven de inspiración las unas de las otras, en realidad son diferentes. Por ello, cualquier entusiasta del espacio debería saber cuáles son sus diferencias.

Descubre todo lo que debes saber sobre la astronomía.

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¿Cuáles son las principales diferencias entre cosmología, astronomía y astrofísica?

diferencia entre astronomía y astrología
Sal de la ciudad para contemplar la Vía Láctea.

Las tres disciplinas principales que participan en el estudio del espacio son: la astronomía, la astrofísica y la cosmología. Como ya hemos comentado, aunque son profundamente simbióticas, en el sentido de que una cosmóloga no podría hacer su trabajo sin los datos proporcionados por un astrofísico; las diferencias entre las tres disciplinas son importantes.

Imagina un filósofo. Quizás escriba teoría política. Sin embargo, para llegar a sus teorías, tiene que observar el mundo que lo rodea, qué está sucediendo, dónde y quién participa, y debe observar la mecánica oculta detrás de estas tendencias políticas. ¿Cuál es el efecto de la economía en estas políticas? ¿Y del cambio climático? ¿Y de la religión?

Un análisis similar se puede realizar del estudio del espacio.

Los cosmólogos estudian el origen y el desarrollo del universo, desde el Big Bang hasta la expansión eterna del universo.

Sin embargo, beben gran parte de sus datos de los astrónomos. Los astrónomos utilizan técnicas de observación para identificar, categorizar y describir los cuerpos celestes: estrellas y objetos planetarios.

A su vez, los astrónomos obtienen sus datos de los astrofísicos. Si la astronomía se basa en el estudio del espacio en general, la astrofísica busca explicar los procesos que hacen que el universo sea tal y como es. La astrofísica sería más o menos como una subcategoría de la astronomía; sin embargo, donde los astrónomos pueden observar el carácter químico de un planeta, los astrofísicos mirarán exclusivamente la física del espacio.

Al igual que el filósofo político, aquel que estudia el espacio no se limita a una de estas tres disciplinas. Más bien, la cosmología, la astrofísica y la astronomía son lo que «hacen» las personas.

Una vez dicho esto, analicemos cada una de estas disciplinas por separado.

¿Quieres conocer algunos de los descubrimientos más importantes de la astronomía?

¿Qué es la astronomía?

Empecemos por la astronomía. Probablemente, se trata de la más amplia de las disciplinas, ya que en muchos sentidos es el término general que agrupa a las otras. La astrofísica es fundamentalmente astronómica, mientras que la cosmología combina el conocimiento astronómico de nuestro sistema solar, nuestra galaxia y nuestro universo con la filosofía.

Conceptos básicos astronomia
Nuestro calendario se basa en la astronomía.

La astronomía nos acompaña desde que surgió el ser humano

La astronomía es una disciplina antigua; hay evidencias de que se lleva practicando desde que surgió el ser humano. Porque no necesitas un telescopio espacial para ser astrónomo. Además, el telescopio no es necesario para observar la Vía Láctea, los objetos celestes como cometas y asteroides, ni los sistemas planetarios y sus órbitas.

Porque estas son las cosas que son objeto de estudio de un astrónomo. La metodología de la observación sigue siendo el método que utilizan los astrónomos, aunque de una manera mucho más sofisticada.

Los antiguos griegos eran muy buenos en astronomía. Aristarco de Samos, allá por el siglo III a.C., por ejemplo, ya había descubierto que la Tierra giraba alrededor del Sol, algo que los científicos no confirmaron hasta el siglo XVII d.C. Por su parte, Eratóstenes usó sombras para medir el tamaño de la Tierra, algo que hizo con una precisión increíble.

Aunque todos sabemos las contribuciones que han hecho los griegos a lo largo de la historia, el calendario más antiguo que conocemos se ha encontrado en Aberdeenshire, Escocia. Conocido como el calendario Warren Field, está formado por doce hoyos que se correlacionan con las fases de la luna. Se cree que tiene más de diez mil años.

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La astronomía en la actualidad

En este sentido, cualquier investigación sobre los planetas y el universo, incluida la observación de estrellas y cualquier estudio que se realice, entraría dentro de lo que se conoce como astronomía.

En la actualidad, la diferencia reside en que contamos con mejores instrumentos para realizar tales investigaciones. Continuamos descubriendo nuevos planetas, estrellas e incluso galaxias. Por ejemplo, la Voyager 1 se convirtió, en 2013, en la primera sonda espacial robótica en pasar Neptuno y viajar al medio interestelar más allá de nuestro sistema solar.

¿Quieres saberlo todo sobre nuestro Sistema Solar?

¿Qué es la Astrofísica?

La astronomía es la disciplina más amplia en lo que se refiere a estudios del espacio. La astrofísica es una subdisciplina de la astronomía que combina, como su nombre indica, la física y la astronomía.

Mientras que la astronomía mapea las posiciones y movimientos de los objetos astronómicos, la astrofísica usa las leyes de la física para describir y explicar su naturaleza.

Conociendo el espacio
¿Quieres descubrir la Vía Láctea?

La utilización de la física para comprender el espacio

Seguramente tengas algunos conocimientos de física y sepas cuáles son los principales temas: termodinámica, física atómica y molecular, relatividad, física cuántica, comportamiento nuclear, entre otros.

Por supuesto, estas son cuestiones relevantes para la Tierra y que se desarrollaron mediante el estudio y el conocimiento de la naturaleza de la Tierra y de sus propiedades físicas. No obstante, el espacio ofrece un campo más amplio para estudiarlos.

Al observar los agujeros negros, aumentamos nuestro conocimiento de la gravedad. Al observar la materia oscura y la energía oscura, debemos aplicar nuestro conocimiento de las partículas subatómicas y la física de partículas.

Sin embargo, hay tantas cosas que no entendemos sobre el espacio que la astrofísica suele ser muy teórica. La materia oscura en sí misma, muy famosa como fenómeno, es completamente especulativa: en realidad no hemos encontrado ninguna evidencia de que exista.

¿Cuándo comenzó la astrofísica?

Aunque la astronomía ha existido desde el comienzo de la civilización humana, esto no es del todo cierto en el caso de la astrofísica.

Esta disciplina apareció como tal a mediados del siglo XIX, cuando Joseph von Fraunhofer comenzó a usar la espectroscopia, el estudio de los espectros, para sacar conclusiones sobre la naturaleza material de las estrellas.

Desde entonces, el estudio de la astrofísica se distingue cada vez más de la astronomía, y la mayoría de los nuevos descubrimientos sobre el espacio ocurren dentro del ámbito de la astrofísica.

Descubre cómo se forman las estrellas.

¿Y la cosmología?

¿En qué lugar deja todo esto a la cosmología? Si la astronomía se centra en describir las posiciones y los movimientos del espacio, y la astrofísica en explicar su naturaleza, ¿qué se puede calificar como «cosmológico»?

La NASA describe la cosmología como el estudio de las «propiedades a gran escala del universo como un todo», en oposición a la astronomía que analiza específicamente los objetos en el espacio.

Sin embargo, esta definición no da realmente un sentido completo de todo lo que la cosmología es y ha sido. Porque la cosmología a menudo se ha superpuesto y ha sido impulsada por especulaciones en filosofía y también en metafísica, sobre la naturaleza del universo y sus orígenes.

Que es la cosmología
¿Sabías de la existencia de la cosmología?

La cosmología a través de los años

Los primeros filósofos y pensadores y las primeras religiones propusieron su propia imagen del universo: su propia cosmología.

Tomemos lo que se conoce como cosmología hindú, que se propuso en el segundo milenio antes de Cristo. Entonces, se creía que el universo era infinito y cíclico, y que cada mundo o cosmos duraría ocho mil millones de años.

Mientras tanto, la cosmología de Ptolomeo, un pensador griego, describía un universo con la Tierra en el centro.

La ciencia y la cosmología física

Sin embargo, con la epistemología científica que se ha ido desarrollando en Occidente durante los últimos quinientos años, la naturaleza metafísica de la cosmología ha ido disminuyendo.

La cosmología en estos días se preocupa más por probar hipótesis sobre el origen, desarrollo y futuro del universo. Como era de esperar, una de sus principales preocupaciones es el Big Bang, así como la expansión del universo y la naturaleza del universo primitivo.

Dicho esto, en la actualidad, la cosmología es considerada una ciencia, que bebe sus datos de la astronomía y de la astrofísica, ya que necesita material observado en el que basar sus hipótesis.

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Mariana

Millennial empedernida. Comer, viajar, amar.